En el lenguaje SQL la palabra NULL significa “desconocida/o”.

Cuando establecemos que una columna de una tabla puede ser de tipo NULL lo que le estamos diciendo al Firebird es: “en esta columna podríamos tener algunos valores desconocidos”.

¿Establecer una columna como NULL podría causarnos problemas?

Pues sí, si es que nuestra aplicación no maneja correctamente a los NULL.

Entender como tratar a las columnas que pueden contener NULL es fundamental para que nuestra aplicación sea exitosa. En general, como una regla mientras no domines SQL:

  • No debes establecer NULL para las columnas numéricas, en lugar de eso ponerles como valor por defecto el número 0 (cero)
  • No debes establecer NULL para las columnas alfanuméricas, en lugar de eso ponerles como valor por defecto un espacio en blanco
  • No debes establecer NULL para las columnas de tipo fecha, en lugar de eso ponerles como valor por defecto una fecha muy antigua y que nunca usarás, como: ’01/01/1900′

¿Por qué es preferible ponerles valores por defecto a las columnas?

Porque el tratamiento de los valores de esas columnas se facilita. Por ejemplo, la función agrupada AVG() ignora a las columnas que tienen NULL para hallar el promedio. Y en general vas a querer que no las ignore. Además, en tu aplicación podrías olvidarte que una columna puede contener NULL y perderías tiempo buscando el problema, problema que nunca habrías tenido si la columna tuviera un valor por defecto.

Dependiendo de nuestro lenguaje de programación podemos hacer asignaciones NULL y también hacer comparaciones para saber si una columna es NULL o no lo es.

En el lenguaje Visual FoxPro escribiríamos:

lcNombre = NULL          && le asigna NULL a la variable lcNombre
IF ISNULL(lcNombre)      && si la variable lcNombre es NULL, entonces ...
IF !ISNULL(lcNombre)     && si la variable lcNombre no es NULL, entonces...

Tener columnas de tipo NULL es muy útil siempre y cuando sepas como usarlas. Si ese no es el caso, es mejor evitarlas y ponerles valores por defecto a todas las columnas, vivirás más tranquilo así.

Si tienes columnas NULL, en tu aplicación a cada momento podrías tener que verificar si una columna es NULL o no lo es. Y eso te hará perder tiempo y complicará tu código fuente.

Una forma de evitar ese problema es que en tu Base de Datos uses la función COALESCE(), como se muestra a continuación:

SELECT
   COALESCE(MiColumnaNumérica, 0) AS MiNumero
FROM
   MiTabla

La función COALESCE() devuelve el primer argumento que no sea NULL. O sea que en este ejemplo si MiColumnaNumérica no es NULL, ese es el valor que devolverá. Y si MiColumnaNumérica es NULL devolverá 0.

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