Aunque un Identificador es distinto que un Código mucha gente los confunde, inclusive aún teniendo muchos años de experiencia informática siguen tratando a los Códigos como si fueran Identificadores y eso es incorrecto porque deberían usarse para tareas distintas.

Un Identificador como su nombre lo indica sirve para identificar a una fila, de tal forma que no exista confusión posible con alguna otra fila de la misma tabla. En general lo aconsejable es que sea numérico y autoincremental (1, 2, 3, 4, 5, 6, etc.)

Un Código también sirve para identificar a una fila, de tal forma que no exista confusión posible con alguna otra fila de la misma tabla. Puede ser numérico o alfanumérico (AB123, MMK01, SVB68, 575701238, etc.)

Como ves, ambos sirven para identificar a una fila de forma unívoca, o sea que no pueda confundirse con otra fila.

¿Cuál es la diferencia entre un Identificador y un Código?

Que el Identificador se usa de forma interna en la Base de Datos, para identificar unívocamente a cada fila de una tabla y para relacionar a dos (o más) tablas entre sí. Como son de uso interno los usuarios ni siquiera necesitan saber de que existen. Jamás deberías cambiar el valor de un Identificador, por ningún motivo.

El Código, en cambio, no debería usarse para relacionar a dos (o más) tablas entre sí, esa es la tarea de los Identificadores, no es la tarea de los Códigos. Esto implica que un Código:

a) Solamente existe en una tabla

b) Puede ser cambiado, no hay problema si cambia su valor (desde luego que si debe ser único no podrá estar repetido, pero esa es la única restricción)

En las pantallas y en los informes los usuarios no necesitan ver a los identificadores, recuerda que son para uso interno dentro de la Base de Datos. Los códigos sí pueden verlos, justamente para eso sirven, para ser visualizados por los usuarios.

IDENTI1

Captura 1. Si haces clic en la imagen la verás más grande

En la Captura 1 vemos las primeras columnas de una tabla llamada PRODUCTOS. En ella tenemos un Identificador llamado PRD_IDENTI y dos Códigos llamados PRD_CODIGO y PRD_CODBAR respectivamente. Este último significa “código de barras”.

También tenemos una tabla llamada MOVIMDET (detalles de los movimientos de los productos) cuyas primeras columnas son las siguientes:

IDENTI2

Captura 2. Si haces clic en la imagen la verás más grande

Para relacionar a ambas tablas se usa la columna MOV_IDEPRD (Identificador del producto), no se usa ni el Código del producto ni el Código de barras del producto, lo que se usa es su Identificador.

Si al consultar la tabla MOVIMDET queremos ver el Código o el Código de barras del producto, pues es muy fácil:

SELECT
   P.PRD_CODIGO,
   P.PRD_CODBAR,
   P.PRD_NOMBRE,
   D.MOV_CANTID,
   D.MOV_PRECIO,
   D.MOV_CANTID * D.MOV_PRECIO AS TOTAL
FROM
   MOVIMDET D
JOIN
   PRODUCTOS P
      ON D.MOV_CODSUC = P.PRD_CODSUC AND
         D.MOV_IDEPRD = P.PRD_IDENTI

Y listo, eso es todo, al relacionar a ambas tablas con un JOIN todas las columnas de la tabla PRODUCTOS están disponibles para ser mostradas o utilizadas en el SELECT.

Conclusión:

Aunque puedes usar a un Código como si fuera un Identificador eso no es lo correcto, los identificadores son para uso interno, los códigos son para uso externo. Los usuarios solamente necesitan ver a los códigos, ellos ni siquiera necesitan saber que existen los identificadores. El valor de un Código debería existir en solamente una tabla, en cambio el valor de un Identificador existirá en todas las tablas relacionadas. Jamás y por ningún motivo deberías cambiar el valor de un Identificador, en cambio puedes cambiar sin problemas el valor de un Código, todas las veces que quieras. En las pantallas y en los informes a los usuarios se les pueden mostrar los Códigos, pues para eso sirven, para ser vistos por los usuarios.

Como los identificadores son para uso interno no hay problema si tienen valores salteados (1, 2, 8, 24, 25, 39, etc.). Esto está muy bien, si cumplen con su misión de identificar a cada fila de la tabla de forma unívoca entonces no importa que falten algunos valores.

Como los códigos son para uso externo entonces quizás los usuarios prefieran verlos en secuencia correlativa (1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, etc.). A la Base de Datos no le afecta que estén en secuencia o que falten algunos números, porque dentro de la Base de Datos no se los utiliza, entonces podrías cambiar los códigos para que siempre se muestren en secuencia y jamás haya números faltantes. Pero cuidado con esto, a la Base de Datos no le importará que cambies o no cambies los valores de los códigos, porque nunca los usa. Pero a los usuarios sí que puede importarles porque si un Producto ayer tenía el código 123 y hoy ese mismo producto tiene el código 87, podrías complicarles la vida. Por lo tanto, el hecho de que se pueda cambiar los códigos para que siempre estén en secuencia no implica que se deba hacer eso.

En una Base de Datos bien diseñada jamás hay motivo para cambiar el valor de un Identificador. Aunque sí puede haber motivos para cambiar el valor de un Código (normalmente no debería cambiarse, pero si se cambia no le afecta a la Base de Datos, solamente le afecta a los usuarios).

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